agosto 3, 2021

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Anche il computer di backup del telescopio spaziale Hubble ora non funziona correttamente

Il telescopio spaziale Hubble in orbita sopra la Terra. NASA

La NASA ha cercato di capire cosa c’è che non va nel telescopio spaziale Hubble per quasi due settimane, ma il mistero si è appena infittito.

Lanciato in orbita nel 1990, il telescopio Hubble è il telescopio spaziale più potente al mondo. Ha scattato foto di nascite e morti di stelle, ha scoperto nuove lune attorno a Plutone e ha seguito due oggetti interstellari mentre si infilavano nel nostro sistema solare. Le osservazioni di Hubble hanno permesso agli astronomi di calcolare l’età e l’espansione dell’universo e di osservare le galassie che si sono formate poco dopo il Big Bang.

Ma l’osservatorio in orbita attorno alla Terra non ha svolto alcun lavoro scientifico per 12 giorni. Il computer che trasportava il carico utile del telescopio – una macchina degli anni ’80 che controlla e monitora tutti gli strumenti scientifici della navicella spaziale – ha improvvisamente smesso di funzionare il 13 giugno.

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Da allora, il team Hubble della NASA ha lavorato alla risoluzione dei problemi. Ma il team ha scoperto che anche se non potevano riparare il computer, potevano sempre passare al computer di backup di Hubble.

Ma questa settimana, la NASA ha scoperto che anche il computer di backup non funzionava. Quindi ora sta cercando una nuova spiegazione per i misteriosi problemi di Hubble.

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Due astronauti in tuta spaziale lavorano sul telescopio spaziale Hubble nello spazio sopra la Terra
Durante la prima missione di manutenzione del telescopio spaziale Hubble, gli astronauti hanno montato una serie di lenti specializzate per correggere un difetto nello specchio principale. NASA

La NASA ha prima provato, senza alcun risultato, a riavviare il computer del payload. Quindi il team ha rivolto la sua attenzione al modulo di memoria che si stava deteriorando, perché registrava errori. Il team di Hubble pensava che potesse essere la radice del problema, ma non furono nemmeno così fortunati. Sia il modulo di memoria che una delle sue tre copie di backup non funzioneranno. Ciò indica che la fonte del problema era più della fonte.

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Questa settimana il team ha iniziato a eseguire test diagnostici su altre parti del computer del payload. Hanno anche deciso di accendere il computer del carico utile di backup, che non è stato acceso da quando gli astronauti lo hanno installato sul telescopio nel 2009. Ma il nuovo computer ha mostrato gli stessi errori, sullo stesso dispositivo, di quello originale.

Ciò indica che il problema potrebbe non essere il computer del payload. Probabilmente è un altro sistema, ancora più a monte.

“Dal momento che è molto improbabile che tutti i singoli componenti hardware abbiano un problema, il team sta ora esaminando altro hardware come probabile colpevole”, ha affermato la NASA in un rapporto. Aggiornamento del blog di venerdì.

Telescopio Hubble nello spazio sopra le nuvole della terra
Il telescopio spaziale Hubble si libra al confine tra Terra e spazio in questa immagine, scattata dopo la seconda missione di servizio di Hubble nel 1997. NASA

Il team di Hubble ora crede che il colpevole potrebbe essere un’unità che aiuta a inviare comandi agli strumenti scientifici del telescopio e prepara i dati da quegli strumenti per l’invio sulla Terra. Questa unità è chiamata Command Unit/Data Science Coordinator (CU/SDF).

La NASA ha affermato che il problema potrebbe essere causato anche da un regolatore di potenza difettoso. Se il regolatore invia tensioni errate ai dispositivi Hubble, questo potrebbe spiegare problemi comuni.

L’aggiornamento dell’agenzia afferma che la NASA prevede di continuare a valutare altre parti del telescopio durante la prossima settimana. Se il CU/SDF o il regolatore di potenza sembrano essere la causa del problema, il team prevede di passare ai pezzi di ricambio. (Hubble ha così tanti backup che la NASA non ha più astronavi su cui trasportare gli astronauti per sostituire le parti danneggiate.)

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Sebbene Hubble abbia 31 anni, negli ultimi anni ha svolto più lavoro scientifico che mai. La NASA spera di mantenere il telescopio in funzione fino agli anni ’20.

“Hubble è una delle missioni astrofisiche più importanti della NASA. È in funzione da oltre 31 anni e la NASA spera di continuare per molti altri anni”, un portavoce della NASA Ha detto a Insider all’inizio di questa settimana. “Dal punto di vista del valore di Hubble per la comunità scientifica, è ancora il telescopio più potente disponibile, quindi l’età non è un fattore decisionale”.

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